A cosa guardare quando si investe in obbligazioni: la duration

Le obbligazioni assumono molte forme diverse e anche la loro duration può variare da meno di un anno a più di 50 anni. In questo articolo spieghiamo perché la duration è così importante per definire il rischio di un'obbligazione.

Quando i governi o le società vogliono prendere in prestito del denaro ricorrono spesso ai mercati obbligazionari. All'emittente di un'obbligazione (una società o un'entità governativa) il mercato obbligazionario offre la possibilità di prendere in prestito del denaro per un determinato periodo di tempo in cambio del pagamento regolare di un reddito (noto come cedola) ai propri investitori. Alla fine del periodo prestabilito (in genere diversi anni), l'emittente restituirà all'investitore una somma predeterminata (di norma pari all'investimento iniziale).

Nel corso di quel periodo, l'investitore può vendere le sue obbligazioni sul mercato aperto dove può ricavare somme maggiori o inferiori al prezzo pagato per l'obbligazione. Quando diminuisce il prezzo di un'obbligazione, il suo rendimento sale. Se invece il prezzo sale, il rendimento diminuisce.

I fattori che determinano il prezzo di un'obbligazione sui mercati sono molteplici. Se ad esempio diminuisce l'affidabilità creditizia dell’emittente, il prezzo dell'obbligazione subisce in genere una diminuzione a causa dell'aumento delle preoccupazioni degli investitori circa la possibilità di non poter recuperare l'investimento iniziale o ricevere l'erogazione della cedola (in sostanza, che si verifichi un'insolvenza). Un altro esempio è il calo dei tassi di interesse del mercato nel complesso, che porterebbe a un aumento del prezzo dell'obbligazione a causa di un rendimento più interessante per gli investitori rispetto a quello che potrebbero ricavare altrove. Il caso opposto è quello per cui i tassi di interesse salgono, riducendo così il valore delle obbligazioni sul mercato.

Queste variazioni di prezzo tuttavia non si verificano allo stesso ritmo per tutte le obbligazioni. Uno dei fattori determinanti della volatilità del prezzo di un'obbligazione è la sua duration.

Alla prima emissione delle obbligazioni, l'emittente determina il periodo di tempo nel quale vuole beneficiare di prestiti. Tale periodo può durare molto tempo, arrivando persino oltre i 50 anni. Generalmente, più lontana è la scadenza dell’obbligazione, maggiori saranno le oscillazioni del suo prezzo, come ad esempio quando variano i tassi di interesse.

Quando si avvicina la data di scadenza di un titolo obbligazionario, il suo prezzo tende a convergere verso un valore "nominale". Di norma infatti una brusca impennata dei tassi di interesse penalizzerebbe gli investitori del mercato obbligazionario, ma un'obbligazione che presenta, ad esempio, una scadenza inferiore ne risentirebbe molto meno di una con una scadenza più lontana nel tempo.

La sensibilità del prezzo di un titolo obbligazionario alla variazione dei tassi di mercato è appunto chiamata duration, e si misura in anni.

Un modo semplice per misurare quanto una variazione dei tassi di interesse possa far oscillare il prezzo di un'obbligazione (o di un fondo obbligazionario) consiste proprio nel moltiplicare la duration di un'obbligazione per qualunque variazione dei tassi di interesse. Semplificando, se ad esempio la duration di un'obbligazione è di 10 anni, un aumento dei tassi di interesse di un punto percentuale potrebbe ridurre il prezzo del 10%. Per un'obbligazione con una duration di un anno, tale calo equivarrebbe all’incirca all'1%.

Quando si registra un aumento dei tassi di interesse gli investitori che detengono obbligazioni a duration più lunga dovrebbero ricavarne rendimenti inferiori. In uno scenario di questo tipo, coloro che investono in obbligazioni a breve duration saranno più protetti da perdite di capitale.

Come detto sopra, la duration è solo uno dei fattori che influenzano il prezzo di un titolo obbligazionario. Pertanto è opportuno che l’investitore meno esperto si affidi a chi conosce bene il mercato e può aiutarlo a scegliere la soluzione più adatta alle proprie esigenze.

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